NEW YORK — Mentre la partita è scivolata via dalle sorelle Williams giovedì sera, la folla ha oscillato tra la disperazione e una breve euforia.

Momenti di grandezza da Venere e Serena furono accolti con una cacofonica celebrazione. Ma sono stati i momenti in cui le cose si sono smarrite a tradire la vera emozione di questa occasione.

All’interno di Arthur Ashe, c’era un’accettazione collettiva che probabilmente non vedremo mai più i due insieme in campo.

Come il duo ceco di Lucie Hradecka e Linda Noskova allontanati, errori non forzati o punti di rottura persi sono stati accolti con un mormorio incoraggiamento da parte della folla, volendo che le loro eroine evocassero un altro miracolo del tennis. Per concedere loro un altro bis.

Salvo ripensamenti, Serena ha indicato che lascerà lo sport nei prossimi 10 giorni. Il futuro immediato di Venere non è chiaro. Ha avuto un ruolo di supporto nel tour d’addio di Serena, all’ombra della sorella minore.

Mentre le due partite vittoriose di Serena in singolo agli US Open sono state sotto le luci in un’atmosfera simile a un incontro di boxe irripetibile, la sconfitta di Venus contro Alison van Uytvack martedì è stata sotto il sole di mezzogiorno davanti a metà -Full Arthur Ashe.

Non c’è stato un montaggio di benvenuto per lei, ma ancora una volta non c’è stato alcun annuncio riguardo al suo futuro. Quando le è stato chiesto all’inizio della settimana se anche lei stesse contemplando la propria evoluzione, ha risposto che si stava solo concentrando sul doppio con Serena.

“Penso che Venere meriti più credito”, ha detto una fan che aveva viaggiato dal Nebraska questa mattina per vedere le sue eroine. “Ma questo è stato il torneo di Serena: Venus è una brava sorella.”

Questo è stato il suo ruolo nell’ultimo anno. Mentre Venus ha sviluppato le sue attività e ha continuato il suo ritorno al tennis, Serena ha guidato la sua narrativa attorno al suo futuro dentro e lontano dallo sport.

È stata la richiesta di Serena al duo di suonare il doppio qui — “lei è il capo”, dice Venus.

“Sento che è stato molto importante per lei far parte di questo”, ha detto Serena lunedì. “Lei è la mia roccia. Sono super entusiasta di suonare con lei e farlo di nuovo.”

Naturalmente Venus ha risposto alla chiamata. “Abbiamo un’enorme influenza l’uno sull’altro e io ho un’enorme influenza su di lei”, ha detto Venus all’inizio di questa settimana. Ma quando si trattava dell'”evoluzione” di Serena, Venere sapeva come interpretarla.

“Sentivo che il mio ruolo fosse quello di assicurarmi di non influenzarla in alcun modo, e che questa decisione deve essere tutta sua e della sua famiglia”, ha detto Venus. “La parte più nuova della famiglia, credo direi, perché ovviamente siamo una famiglia”.

“Ciò che conta di più è fare le cose alle sue condizioni”, ha aggiunto Venus.

L’abbiamo visto giovedì. È stata Serena a portare i due ad allenarsi. È stata Serena a prendere l’iniziativa nel loro ingresso su Arthur Ashe. Ma è stata Venere a guidarli alla fine.

C’è un’inevitabile nostalgia intorno a questi due, soprattutto in questa parte del mondo. Mentre i ricordi più orgogliosi del tennis di Venus potrebbero essere a Wimbledon, i due sono amati qui a New York.

Prima che le sorelle entrassero, un montaggio di un’istantanea delle loro vite narrata da Questlove si è svolto sul campo. I due giocatori cechi hanno fatto del loro meglio per rimanere concentrati mentre le clip cariche di argenteria rotolavano sopra di loro. Il montaggio ha cercato di riassumere l’eredità delle sorelle Williams in 71 secondi. Se l’attenzione di Noskova avesse vacillato per un attimo, avrebbe visto una miriade di filmati di prima che fosse viva. Quando è nata nel novembre 2004, le sorelle avevano già 10 Slam in singolare e sei titoli di doppio a loro nome.

“Questa è una squadra di demolitori di 2 donne”, ha detto Questlove nel montaggio. “Il loro impatto sul gioco 2 vasti 2 iniziano anche 2 descrivono. Siamo stati tutti fortunati perché per 2 decenni abbiamo osservato 2 dei più grandi atleti, mostrandoci come 2 possono diventare 1”.

Si è concluso con Questlove che ha fatto un’ultima richiesta: “PS Non sono 2 in ritardo 2 cambia idea. Solo i nostri 2 centesimi”.

Per Serena, con ogni probabilità, è così. Ma Venere potrebbe benissimo continuare a giocare. Ha affrontato domande sul pensionamento ormai da anni. Dal suo ritorno al tennis competitivo – la sua prima partita in 11 mesi a causa di un infortunio è stata a Wimbledon di quest’anno nel doppio misto – la linea di domande si è spostata sul capire perché è tornata e qual è la sua motivazione per continuare a giocarci sport.

A Wimbledon era motivata dalla vista dell’erba e da Serena che giocava. In altre occasioni dice di essere tornata per amore del tennis. Usa spesso la parola “grata” ogni volta che le viene chiesto come si sente.

Ma questa settimana c’era quella vecchia determinazione d’acciaio. Quando le è stato chiesto cosa la stesse guidando in quel momento, ha risposto: “Tre lettere – VINCI. Questo è tutto. Molto semplice”.

Giovedì, l’obiettivo di Venus era “tenere la mia parte del campo ed essere una brava sorella”. Il fuoco competitivo sta bruciando come non mai per questi due, e sebbene siano caduti in una sconfitta in due set, non è stato per mancanza di intensità, concentrazione o desiderio. Hanno affrontato un’unità che ha suonato con precisione e senza alcun senso di emozione. Hradecka e Noskova hanno mandato le sorelle Williams in tutto il campo e hanno meritato la vittoria per 7-6 (5), 6-4.

Per così tanto tempo, le sorelle Williams hanno assomigliato alla loro stessa squadra del Tour de France: a volte una correrà in vantaggio, mentre l’altra rimarrà in scia. In altre occasioni correvano l’uno contro l’altro. A volte uno volava sul campo mentre l’altro la sosteneva fuori di esso. Venere lo ha definito lo “scambio di energia e scambio di dare” martedì.

Con la fine della corsa agli US Open di Venus, sarà lei ad aiutare Serena a prepararsi per la sua partita del terzo turno contro Ajla Tomljanovic di venerdì. Venere sarà nella sua scatola come al solito, proprio come Serena ha fatto per lei prima e probabilmente farà in futuro.

Sembra che Venus non sia pronto per finire con il tennis. Nel 2021 a Wimbledon ha detto: “Quando sarà la mia ultima partita, te lo farò sapere. Te lo sussurrerò all’orecchio”.

Se l’avesse sussurrato giovedì sera, l’intero posto sarebbe rimasto in silenzio per ascoltare. Tale è il controllo collettivo che le sorelle Williams hanno ancora sul loro pubblico adorante, che sperava in un’ultima esibizione dei loro più grandi successi. Serena ne ha ancora almeno uno in più; Venus potrebbe ancora tornare l’anno prossimo per un altro tour.

Ma con un cenno alla folla mentre si allontanavano da Ashe, è stato un gesto discreto che ha dato il tocco finale all’atto finale di una delle forze congiunte più dominanti del tennis.

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