NEW YORK — Come la campionessa che è, Serena Williams ha portato via cinque match point nell’ultima partita. Alla fine non è bastato.

La Williams, forse la giocatrice più decorata della storia, ha concluso la sua carriera nel tennis venerdì sera agli US Open 2022.

Ajla Tomljanovic ha vinto una partita del terzo turno 7-5, 6-7(4), 6-1 davanti a una folla gremita e appassionata all’Arthur Ashe Stadium, il luogo familiare dove la Williams ha vinto un record di sei titoli degli US Open.

Williams, 40 anni, che ha vinto un record di 23 titoli del Grande Slam nell’era Open, lascerà il gioco con alcuni dei numeri più alti di tutti i tempi.

Rigorosamente in termini di titoli Hologic WTA Tour, Martina Navratilova guida la lista di tutti i tempi con 167, seguita da Chris Evert (157), Stefanie Graf (107), Court (92) e Williams, con 73.

Al di là dei numeri, però, alla Williams è attribuita la trasformazione del gioco femminile.

“Non credo di aver nemmeno preso un momento per realizzare alcun impatto”, ha detto a New York, rispondendo ai tributi di Coco Gauff, Naomi Osaka e molti altri. “Lo capisco, ma non medito e non ci penso. Presto avrò tutto il tempo per fare tutto questo.

“Non avrei mai pensato che avrei avuto quell’impatto, mai. Ero solo una ragazza che cercava di giocare a tennis in un momento in cui potevo sviluppare questo impatto ed essere una voce. Era così autentico perché faccio quello che faccio, e lo faccio semplicemente in modo autentico”.

Il tennis di oggi è indiscutibilmente più profondo di quanto non lo sia mai stato, ei giocatori non giocano tante partite come prima. Eppure, nonostante i numerosi anni sabbatici prolungati, i risultati di Serena Jameka Williams sono tra i migliori del suo sport. In una carriera professionale durata 27 anni, lei:

  • Ha vinto 73 titoli di livello WTA, quinto di tutti i tempi e primo tra i giocatori attivi.
  • Ha prodotto otto diversi regni al numero 1, dal 2002 al 2017, per un totale di 319 settimane, il terzo di tutti i tempi.
  • È l’ultimo giocatore a detenere contemporaneamente tutte e quattro le corone del Grande Slam, due volte, dal 2002-03 e dal 2014-15.
  • Finito con un record complessivo di partite di 858-156 (.846). È anche 367-56 nei Grandi Slam e 108-15 agli US Open.
  • Ha vinto più di 94 milioni di dollari in premi in denaro, più di qualsiasi donna nella storia del tennis.
  • Ha vinto quattro medaglie d’oro olimpiche, tre in doppio.

“[There’s] nessuna felicità in questo argomento per me”, ha scritto Serena in un saggio in prima persona per la rivista Vogue. “La parola migliore per descrivere quello che sto facendo è evoluzione. Sono qui per dirti che mi sto evolvendo lontano dal tennis, verso altre cose che sono importanti per me”.

Più reazione di Serena

Chris Evert, lei stessa 18 volte campionessa del Grande Slam in singolo, ha riassunto la straordinaria carriera di Williams.

“Per me”, ha detto Evert dopo che la Williams si è ritirata dall’evento di Wimbledon del 2021, “la sua eredità è già sigillata.

«Anche se non ha preso quella di Margaret Court [all-time] disco [of 24], non importa. Lei è sempre la più grande di tutte”.

Ecco un ulteriore contesto:

Dal momento in cui Williams ha vinto il suo primo major, gli US Open, nel settembre 1999, all’ultimo, l’Australian Open nel gennaio 2017, Serena ha vinto 23 titoli importanti e Venus sette. Il resto dell’universo del tennis – 18 giocatori diversi – è riuscito a vincerne un totale di 40.

E questo non include le ulteriori 13 apparizioni in finali principali dei Williamses.

Insieme, hanno vinto 14 titoli di doppio del Grande Slam. Incredibilmente, loro mai perso una finale. Inoltre, ciascuno di loro ha vinto tre medaglie d’oro olimpiche e un bronzo.

Si sono incontrati 31 volte, con Serena in vantaggio di 19-12. Sorprendentemente, nove di queste erano finali del Grande Slam, incluso un periodo di quattro su cinque dagli US Open del 2001 agli US Open del 2002.

#GrazieSerena

Grazie Serena

Mentre così tanta attenzione è stata concentrata sulla sfida di Serena per eguagliare il record di Court, considera la qualità dei suoi recenti quasi incidenti.

Williams aveva 35 anni e 124 giorni quando ha vinto gli Australian Open 2017, diventando la vincitrice femminile più anziana in una major. Successivamente ha raggiunto le quattro finali del Grande Slam. A Wimbledon nel 2019, Serena, a 37 e 291 giorni, è stata la finalista maggiore donna più anziana, superando il record di Navratilova.

Aveva quasi 38 anni quando ha perso la finale degli US Open nello stesso anno contro Bianca Andreescu. Roger Federer, la cui carriera stellare è simile a quella della Williams, ha raggiunto solo una finale importante dopo i 36 anni, perdendo la finale di Wimbledon del 2019 contro Novak Djokovic.

Contro Tomljanovic, la Williams stava facendo un’offerta per diventare la donna più anziana a raggiungere il quarto round di un Grande Slam nell’era Open.

La sua prolungata longevità è ancora più sorprendente a causa delle lunghe assenze che ha dovuto sopportare.

Nel 2003, Williams ha subito un grave intervento chirurgico al ginocchio e ha saltato otto mesi. Sette anni dopo soffrì di un ematoma e di un’embolia polmonare e rimase fuori per quasi un anno. Nel 2017, dopo aver dato alla luce sua figlia, Alexis Olympia Ohanian, ha dovuto affrontare problemi seri e potenzialmente letali, è stata costretta a letto per sei settimane e alla fine ha perso un altro anno intero. Un infortunio al tendine del ginocchio subito a Wimbledon nel 2021 l’ha portata fuori per il resto dell’anno.

Alla fine, Williams ha portato a casa sette titoli di Australian Open e Wimbledon, insieme a sei US Open e tre French Open. Solo Navratilova (nove corone di Wimbledon) ha ottenuto più titoli Slam in un singolo evento.

Vale anche la pena ricordare che è stata Serena, la sorella minore, a fornire il progetto per il successo della sorella maggiore, vincendo gli US Open del 1999 – all’età di 17 anni. Serena è stata la prima afroamericana a vincere un titolo major in singolo da Althea Gibson nel 1958.

Un anno prima, ha fornito un altro esempio per Venere.

“Era come nel ’98 a Sydney”, ha detto Venus quella quindicina di giorni. “Serena giocava da top player, era sotto 6-1, 5-0. Stava combattendo come se non ci fosse un domani, come se fosse il suo ultimo giorno sulla terra. Dopo di che, ho riconsiderato. Non ero un tale combattente.

“Dopo di ciò, sono diventato anche un combattente. Questo è ciò che ho preso dal suo gioco”.

Mai una che evita il dramma, la Williams ha regalato al pubblico tutto esaurito una partita memorabile prima di prendere il suo sipario finale. La ringraziarono con una standing ovation prolungata, che le fece venire le lacrime agli occhi.

Alla fine, dopo più di 3 ore, dopo che Tomljanovic ha convertito il suo sesto match point, la Williams sembrava stanca. Aveva servito per entrambi i set con un vantaggio di 5-3 e in qualche modo entrambi le erano sfuggiti.

Quando il dritto finale ha trovato la rete, si è avvicinata alla rete e ha stretto la mano a Tomljanovic. Fece un cenno ai quattro lati dello stadio e si mise una mano sul cuore.

“Grazie, papà, so che stai guardando”, ha detto la Williams nella sua intervista in campo. “Grazie mamma.”

La sua voce si incrinò e le lacrime arrivarono più velocemente.

“Non sarei Serena se non fosse stato per Venus”, ha continuato. “Lei è l’unico motivo per cui Serena Williams è mai esistita.

“È stato un giro divertente.”

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