In una parte incompiuta del suo seminterrato, il 95enne Richard Soller sfreccia su una pista improvvisata che circonda scatole piene di medaglie che ha vinto per l’atletica leggera e la corsa su lunghe distanze.

Senza un accenno di affanno, dice: “Posso accumulare miglia quaggiù”.

A pochi passi c’è una costosa poltrona reclinabile in pelle che ha acquistato quando si è ritirato da Procter & Gamble con visioni di relax fino alla vecchiaia. Dichiara con orgoglio di non averlo mai usato; è stato troppo impegnato ad allenarsi per le competizioni, come i National Senior Games.

Soller, che vive vicino a Cincinnati, ha raggiunto un obiettivo invidiabile perseguito dagli esseri umani fin dai tempi antichi: rimanere in salute e attivi in ​​tarda età. È un obiettivo che sfugge a così tanti che invecchiare è spesso associato a diventare fragili e ammalati. Ma gli scienziati stanno cercando di cambiare questo – e affrontare una delle più grandi sfide dell’umanità – attraverso un campo poco conosciuto ma fiorente della ricerca sull’invecchiamento chiamato senescenza cellulare.

Si basa sull’idea che le cellule alla fine smettono di dividersi ed entrano in uno stato “senescente” in risposta a varie forme di danno. Il corpo ne rimuove la maggior parte. Ma altri indugiano come zombie. Non sono morti. Ma come afferma Nathan LeBrasseur della Mayo Clinic, possono danneggiare le cellule vicine come frutta ammuffita che corrompe un cesto di frutta. Si accumulano nei corpi più anziani, e le prove crescenti si collegano a una serie di condizioni legate all’età come la demenza, le malattie cardiovascolari e l’osteoporosi.

Ma gli scienziati si chiedono: si può fermare l’accumulo di cellule zombi?

“La capacità di comprendere l’invecchiamento – e il potenziale per intervenire nella biologia fondamentale dell’invecchiamento – è davvero la più grande opportunità che abbiamo avuto, forse nella storia, per trasformare la salute umana”, afferma LeBrasseur. L’estensione dell’arco di anni in buona salute ha un impatto sulla “qualità della vita, sulla salute pubblica, sulla socioeconomia, sull’intera faccenda”.

Con il numero di persone di età pari o superiore a 65 anni che dovrebbe raddoppiare a livello globale entro il 2050, la senescenza cellulare è “un argomento molto caldo”, afferma Viviana Perez Montes del National Institutes of Health. Secondo un’analisi dell’Associated Press di an Banca dati di ricerca NIHci sono stati circa 11.500 progetti totali che coinvolgono la senescenza cellulare dal 1985, molto di più negli ultimi anni.

Circa 100 aziende, oltre a team accademici, stanno esplorando farmaci per colpire le cellule senescenti. E la ricerca offre indizi allettanti che le persone potrebbero essere in grado di aiutare a domare la senescenza usando la strategia preferita da Soller: l’esercizio.

Sebbene nessuno pensi che la senescenza sia la chiave per una vita super lunga, il ricercatore della Tufts University Christopher Wiley spera in un giorno in cui meno persone subiranno destini come il suo defunto nonno, che aveva l’Alzheimer e lo fissava come se fosse un estraneo.

“Non sto cercando la fonte della giovinezza”, dice Wiley. “Sto cercando la fonte del non essere malato quando sarò più grande.”

CELLULE MORTALI

Leonard Hayflick, lo scienziato che ha scoperto la senescenza cellulare nel 1960, è lui stesso vitale a 94 anni. È professore di anatomia all’Università della California, a San Francisco, e continua a scrivere, presentare e parlare sull’argomento.

Nella sua casa al mare nella contea di Sonoma, sfoglia un raccoglitore pieno delle sue ricerche, inclusi due primi articoli che sono stati citati un numero sorprendente di volte da altri ricercatori. Davanti a lui sul tavolo del soggiorno ci sono numerose copie del suo libro fondamentale, “Come e perché invecchiamo”, in varie lingue.

Questa fama scientifica non è stata facile. Ha scoperto la senescenza cellulare per caso, coltivando cellule fetali umane per un progetto sulla biologia del cancro e notando che hanno smesso di dividersi dopo circa 50 raddoppi di popolazione. Questa non è stata una grande sorpresa; le colture cellulari spesso fallivano a causa di cose come la contaminazione. Ciò che è stato sorprendente è che anche altri hanno smesso di dividersi nello stesso punto. Il fenomeno fu in seguito chiamato “il limite di Hayflick”.

La scoperta, dice Hayflick, ha sfidato il “dogma di 60 anni” secondo cui le normali cellule umane potrebbero replicarsi per sempre. Un articolo che ha scritto con il collega Paul Moorhead è stato respinto da un’importante rivista scientifica e Hayflick ha dovuto affrontare un decennio di ridicolo dopo che è stato pubblicato nella ricerca cellulare sperimentale nel 1961.

“Ha seguito il solito schema delle principali scoperte scientifiche, in cui lo scopritore viene prima ridicolizzato e poi qualcuno dice: ‘Beh, forse funziona’… poi viene accettato in una certa misura, quindi diventa più ampiamente accettato”.

A questo punto, dice, “il campo che ho scoperto è salito alle stelle in una misura che va oltre la mia capacità di stargli dietro”.

COSTRUZIONE DI ZOMBIE

Gli scienziati sono attenti a notare che la senescenza cellulare può essere utile. Probabilmente si è evoluto almeno in parte per sopprimere lo sviluppo del cancro limitando la capacità delle cellule di continuare a dividersi. Succede per tutta la vita, innescato da cose come il danno al DNA e l’accorciamento dei telomeri, strutture che ricoprono e proteggono le estremità dei cromosomi. Le cellule senescenti svolgono un ruolo nella guarigione delle ferite, nello sviluppo embrionale e nel parto.

I problemi possono sorgere quando si accumulano.

“Quando sei giovane, il tuo sistema immunitario è in grado di riconoscere queste cellule senescenti ed eliminarle”, dice Perez, che studia biologia cellulare e invecchiamento. “Ma quando iniziamo a invecchiare… anche l’attività del nostro sistema immunitario diminuisce, quindi stiamo perdendo la capacità di eliminarli”.

Le cellule senescenti resistono all’apoptosi, o morte cellulare programmata, e diventano tipicamente grandi e piatte, con nuclei ingrossati. Rilasciano una miscela di molecole, alcune delle quali possono innescare infiammazioni e danneggiare altre cellule e, paradossalmente, possono anche stimolare la crescita di cellule maligne e alimentare il cancro, afferma LeBrasseur.

Gli scienziati collegano alcuni disturbi agli accumuli di cellule senescenti in determinati punti. Per esempio, ricerca alcune cellule senescenti che suggeriscono l’accumulo nei polmoni esposti al fumo di sigaretta possono contribuire sostanzialmente all’infiammazione delle vie aeree nella BPCO.

L’idea che un processo possa essere alla base di numerose malattie è potente per molti scienziati.

Ha ispirato il dott. James Kirkland per abbandonare la medicina geriatrica. “Mi sono stancato di prescrivere sedie a rotelle e dispositivi per l’incontinenza migliori”, afferma Kirkland, professore di medicina alla Mayo considerato un pioniere della rinascita della senescenza. “Volevo fare qualcosa di più fondamentale che potesse alleviare la sofferenza che ho visto”.

OBIETTIVI DELLA DROGA

Quella ricerca porta lui e altri a sviluppare medicinali.

I farmaci sperimentali progettati per eliminare selettivamente le cellule senescenti sono stati soprannominati “senolitici” e Mayo ne detiene i brevetti. Nei topi, hanno dimostrato di essere efficaci nel ritardare, prevenire o alleviare diversi disturbi legati all’età.

I possibili benefici per le persone stanno appena emergendo. Kirkland, LeBrasseur e colleghi hanno fatto a studio pilota fornendo prove iniziali che i pazienti con una grave malattia polmonare potrebbero essere aiutati accoppiando un farmaco chemioterapico con un pigmento vegetale. Altro studio pilota hanno scoperto che la stessa combinazione ha ridotto il carico di cellule senescenti nel tessuto adiposo delle persone con malattia renale diabetica.

Almeno una dozzina di studi clinici con i senolitici stanno ora testando cose come se possono aiutare a controllare la progressione dell’Alzheimer, migliorare la salute delle articolazioni nell’osteoartrosi e migliorare la salute dello scheletro. Alcuni team devono sviluppare “senomorfi” in grado di sopprimere gli effetti dannosi delle molecole emesse dalle cellule senescenti. E una squadra giapponese ha testato un vaccino sui topi specifico per una proteina trovata nelle cellule senescenti, consentendo la loro eliminazione mirata.

Gli scienziati affermano che un lavoro serio per migliorare la salute umana potrebbe anche portare benefici marginali, come la riduzione delle rughe della pelle.

“Dico al mio laboratorio che se troviamo un farmaco che ripulisca le cellule senescenti cattive e non quelle buone e curiamo il morbo di Parkinson e l’Alzheimer e l’osteoporosi e la degenerazione maculare, sarebbe meraviglioso”, afferma Judith Campisi, esperta di biogerontologia presso il Buck Institute for Research on Aging. “Ma se curiamo le rughe, diventeremo ricchi e non dovrò mai scrivere un’altra borsa di studio.”

In mezzo al ronzio, alcune aziende commercializzano integratori alimentari come senolitici. Ma i ricercatori avvertono che non è stato dimostrato che funzionino o si siano dimostrati sicuri.

E c’è ancora molto da imparare sui farmaci della sperimentazione clinica.

“Sappiamo che i senolitici funzionano abbastanza bene nei topi”, afferma Wiley. “Stiamo ancora davvero cercando di capire le basi con le persone.”

‘STRUMENTO PIÙ PROMETTENTE’

Oggi, LeBrasseur, che dirige un centro sull’invecchiamento a Mayo, afferma che l’esercizio è “lo strumento più promettente che abbiamo” per un buon funzionamento in tarda età e il suo potere si estende alle nostre cellule.

La ricerca suggerisce che contrasta l’accumulo di senescenti, aiutando il sistema immunitario a liberarli e contrastando il danno molecolare che può innescare il processo di senescenza.

un studia LeBrasseur guidato l’anno scorso ha fornito la prima prova nell’uomo che l’esercizio fisico può ridurre significativamente gli indicatori, presenti nel flusso sanguigno, del carico di cellule senescenti nel corpo. Dopo un programma di aerobica, resistenza ed equilibrio di 12 settimane, i ricercatori hanno scoperto che gli anziani avevano abbassato gli indicatori di senescenza e una migliore forza muscolare, funzione fisica e salute riportata. Un pubblicato di recente revisione della ricerca raccoglie ancora più prove – negli animali e nell’uomo – per l’esercizio come terapia mirata alla senescenza.

Sebbene tali studi non siano ben noti al di fuori dei circoli scientifici, molti anziani identificano intuitivamente l’esercizio con la giovinezza.

L’allevatore Mike Gale, 81 anni, ha installato un cerchio di atletica leggera nella sua vasta proprietà a Petaluma, in California, in modo che lui e alcuni amici potessero esercitarsi a lanciare il disco e altre attrezzature. Sullo sfondo di dolci colline verdi, si attorcigliano, calpestano, lanciano e recuperano più e più volte.

“Mi piacerebbe gareggiare a 90 anni”, dice Gale. “Perché no?”

Soller si è posto una domanda simile molto tempo fa.

Dopo che uno strappo al tendine del ginocchio gli ha impedito di correre al liceo, è caduto in uno stile di vita malsano all’inizio dell’età adulta, fumando due pacchetti di sigarette al giorno. Ma lui e sua moglie Jean hanno lasciato il tacchino freddo quando è arrivata la loro figlia Mary.

Ha ricominciato a correre poco prima di compiere 50 anni, e da allora ha partecipato a gare negli Stati Uniti, comprese due maratone, e ha partecipato a decenni di competizioni Senior Games. A maggio, Soller si è unito a 12.000 atleti che la pensano allo stesso modo in Florida per gli ultimi giochi nazionali nell’area di Fort Lauderdale, vincendo cinque medaglie da aggiungere alla sua collezione di 1.500 premi.

Sua figlia ha filmato il suo primo posto nei 200 metri dagli spalti, esultando: “Vai, papà, vai!”

Soller dice che l’esercizio lo mantiene abbastanza in forma per gestire ciò che gli capita, inclusa una diagnosi di Alzheimer per sua moglie di 62 anni. A volte passeggiano insieme per le strade del quartiere, tenendosi per mano.

“Fai più che puoi”, dice. “Questo dovrebbe essere l’obiettivo per chiunque di rimanere in salute.”

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La giornalista video Angie Wang ha contribuito a questa storia.

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L’Associated Press Health and Science Department riceve il sostegno del Department of Science Education dell’Howard Hughes Medical Institute. L’AP è l’unico responsabile di tutti i contenuti.

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