Con tutta l’eccitazione nel vedere gli ampi ricevitori che indossano il Capi di Kansas Citydivisa per la prima volta, è stato un nome sorprendente che ha rubato la scena nella sconfitta di sabato 19-14 contro il Chicago Bears nella settimana 1 della preseason della NFL.

Il wide receiver del quinto anno Justin Watson ha guidato la squadra con cinque ricezioni su sei bersagli, per un totale di 45 yard e segnando su un touchdown da 22 yard subito prima dell’intervallo. Tutto il suo lavoro è arrivato con i quarterback di riserva Chad Henne e Shane Buechele, ma ciò non significa che sia solo una riserva.

È stato proiettato come il quinto wide receiver in gioco e la sua prestazione non ha fatto altro che consolidarlo. Il quarterback Patrick Mahomes ne è felice: lo ha esaltato ogni volta che gli è stato chiesto di lui in questa bassa stagione in modo che avrebbe potuto sentire una conferma con la performance di Watson a Chicago.

“Avete visto tutto il campo di addestramento e io ho visto tutte le OTA”, ha ricordato Mahomes ai giornalisti nella sua conferenza stampa post-partita. “Può volare, ma è un ragazzo più grande che può fare quelle catture difficili.”

Il gioco del terzo down mette sicuramente in mostra le abilità menzionate da Mahomes. Il tiro di Buechele ha permesso a Watson di puntarlo lontano dai difensori, cosa che non è passata inosservata al ricevitore.

“Oggetti di scena alla grande per Shane”, ha esordito Watson nel suo presser post-partita. “Avevamo due percorsi di cinque yard all’esterno, ma Shane ha visto che si trattava di due sicurezze divise e ha visto quel vuoto nel mezzo. Mi ha urlato di fare quel percorso di posta, in un certo senso l’ha udibile.

Il touchdown non è stata l’unica presa contestata che Watson ha recuperato sabato. La sua seconda cattura della giornata è stata una presa in salto e in alto su un cornerback su un percorso più breve.

“È bello vederlo non solo mostrare la sua velocità, ma essere in grado di fare quelle catture difficili in mezzo al campo e arrivare nella end zone”, ha osservato Mahomes di Watson.

Le prese contestate non erano esclusive di Watson sabato. Il ricevitore largo Marquez Valdes-Scantling ha fatto una buona presa con un difensore drappeggiato su di lui durante il primo possesso, ma anche il debuttante Skyy Moore ha avuto alcune ricezioni difficili. Watson lo vede come un tema per l’offesa di quest’anno.

“Penso che quest’anno sembrerà un po’ diverso”, ha ammesso Watson. “Abbiamo sicuramente delle vie di grandi dimensioni per Marquez Valdes-Scantling e Juju Smith-Schuster… C’è molto talento là fuori, molti registi – penso che sarà eccitante come attacco”.

Valdes-Scantling è stato quasi l’unico a segnare un touchdown su un passaggio profondo. Al primo possesso dei Chiefs, un passaggio di azione di gioco ha portato il veterano wide receiver a correre verticalmente con una leva interna sul cornerback e una finestra di lancio. Mahomes è andato da lui, ma la protezione del passaggio interrotta ha costretto un brutto tiro.

“Stavo cercando di fare quel tiro, e ovviamente il mio braccio è stato colpito, e non ho fatto il tiro”, ha riconosciuto Mahomes. “Ma è stato bello vederlo aprirsi sulla copertura da uomo a uomo laggiù nella zona rossa”.

Valdes-Scantling ha ricevuto una ricezione, tuttavia, su un terzo down pochi scatti dopo. Con Mahomes che si fa avanti alla sua destra, Valdes-Scantling ha sigillato un difensore e ha tenuto aperta una finestra di lancio verso l’interno, assicurandosi il passaggio preciso con mani forti.

È stato un ottimo esempio di quanto si sentano già a proprio agio l’uno con l’altro.

“Soprattutto con Marquez, stare con Aaron [Rodgers], finora ha fatto molto nella sua carriera”, Mahomes ha parlato di quella particolare situazione di gioco. “Hai visto Juju al campo di addestramento fare le stesse cose, e ovviamente ragazzi come Mecole [Hardman] e Travis [Kelce] saranno sempre in grado di farlo”.

L’elenco dei nomi che possono essere coinvolti nell’offesa di quest’anno diventa sempre più lungo ogni volta che se ne parla, ma non è proprio un’esagerazione. Questo reato si sta trasformando in un gruppo con una forte profondità nel suo ‘corpo ricevente, di cui Mahomes vede il vantaggio.

“Verrà da ogni parte”, ha sottolineato Mahomes. “Hai visto sei ricevitori diversi, ma Juju non ha nemmeno preso una presa, non hai visto nessuno degli altri tight end ottenere prese, o nessuno degli altri running back. Penso che quest’anno arriverà da ogni parte, sarà difficile per le squadre controbattere il piano di gioco”.

La settimana di apertura della preseason non ci dà molte lezioni importanti, ma ci ha ricordato che l’eccitazione per la posizione di ricevitore largo dei Chiefs si estende a Watson, che comprende il ruolo di nicchia che giocherà in questa stagione.

“Questo è quello che sarà per me quest’anno: supportare quei ragazzi – MVS, Juju, Mecole – ogni volta che il mio numero verrà chiamato”, ha assicurato Watson. “Puoi mettermi nel primo quarto, secondo quarto, terzo quarto, quarto quarto, potremmo schierarci a St. Joe, a Chicago, ovunque, in qualsiasi momento, sono pronto a fare un gioco per questi ragazzi come quarterback”.

Sembrano esserci cinque serrature per il roster di 53 uomini tra i ricevitori larghi dei Chiefs – e Watson si è guadagnato la convinzione della squadra e del suo quarterback di essere uno di quelli.

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