Durante il suo terzo trimestre di gravidanza, Natalie Phelps, allora 38enne, iniziò a provare molto dolore alla parte bassa della schiena, al bacino e intorno al retto. Il suo medico sospettava che si trattasse di emorroidi e disse che probabilmente sarebbero scomparse dopo il parto. Ma il dolore è peggiorato dopo il parto e poi sono arrivati ​​i “movimenti intestinali insoliti”, ha detto a OGGI.

A un certo punto, un medico le consigliò di consultare un terapeuta perché credeva che i sintomi di Phelps fossero psicosomatici; era molto stressata dopo il parto con due settimane di anticipo a marzo 2020 e si prendeva cura di due bambini durante il blocco della pandemia.

Mesi dopo, ha avuto una colonscopia e finalmente ha scoperto cosa c’era che non andava

“Sono andato alla colonscopia pensando che mi sarei svegliato con la colite o il morbo di Crohn – qualcosa di non divertente, ma non di cancro”, ha detto Phelps, che ora ha 40 anni, da Bainbridge Island, Washington. “Mi sono svegliato dalla colonscopia e hanno detto: ‘Abbiamo trovato un tumore molto grande, ed è quasi il 100% di cancro”.

Gravidanza tardiva e sintomi postpartum

Phelps ha ricordato di essersi sentita sorpresa che il suo ginecologo sospettasse che il suo dolore fosse dovuto alle emorroidi perché non le aveva durante la sua prima gravidanza. Eppure sembrava possibile.

“Quando sono stata dimessa, ho ancora (avevo) questo dolore, ma stavo assumendo molti antibiotici e antidolorifici, quindi non si registrava davvero”, ha detto. “Ho perso tutto il peso del bambino molto velocemente e ricordo (pensando), ‘Wow, immagino che l’allattamento al seno funzioni davvero.'”

Guardando indietro, si è resa conto che il dolore e la rapida perdita di peso erano i suoi primi sintomi di cancro del colon-retto. Sei settimane dopo il parto, i suoi movimenti intestinali sono cambiati ed è passata dall’essere stitica ad avere feci molli in modo piuttosto casuale. Entro nove settimane dopo il parto, Phelps sapeva che i suoi sintomi non erano correlati alla nascita.

“Ho contattato il mio ginecologo e lei mi ha detto, ‘Questo non è più assolutamente correlato al parto dopo il parto”, ha detto. “Mi ha consigliato di andare da un (gastroenterologo) e con il senno di poi vorrei averlo fatto.”

Invece, Phelps si rivolse prima al suo medico di base. Il dottore voleva una visita virtuale a causa della pandemia fino a quando non si è resa conto di quanto dolore soffriva Phelps e ha “consapevolmente acconsentito” a una visita di persona, ha ricordato Phelps. Ma è stato ritardato grazie al lockdown.

“In realtà ha fatto un esame rettale e non ha trovato il mio tumore, e poi … ha (ordinato) un’ecografia e una radiografia”, ha detto Phelps. “I test non hanno rivelato nulla”.

Quando i sintomi di Phelps non sono diminuiti, è tornata dal suo medico di base, che ha eseguito un esame pelvico e non ha ancora trovato il tumore. Il dottore ha suggerito che forse le difficoltà di Phelps erano dovute al parto recente e all’assunzione di così tanti antibiotici per le complicazioni che ha vissuto.

“Ho continuato a respingere goffamente. Conosco la differenza tra la mia vagina e il mio retto”, ha detto Phelps. “Mi diceva, ‘Dovresti solo prendere un sacco di probiotici.'”

Phelps ci ha provato, ma subito dopo ha notato sangue e muco nelle feci e il dolore è diventato così intenso che non poteva funzionare.

“Non potevo camminare. Non potevo sedermi. Sono stato sveglio tutta la notte in lacrime e le ho mandato un messaggio a maggio e le ho detto: ‘Sono le 4 del mattino. Non riesco nemmeno a dormire. Sto assumendo 600 mg di ibuprofene tutto il giorno'”, ha detto Phelps. “A quel punto, ha risposto: ‘Sto inserendo una prescrizione per (antidepressivo) Cymbalta e ti indirizzerò a un terapeuta.'”

All’inizio, Phelps si chiedeva se lo stress del parto misto all’inizio della pandemia potesse essere la causa dei suoi sintomi.

“Ero così sfinito dall’essere isolato, dal dolore, dall’avere questa terribile nascita che ho quasi ceduto a questa idea per un momento. Ho detto: ‘Beh, forse è nella mia mente'”, ha detto Phelps. “Ero solo confuso, ma mi fidavo del mio dottore. L’amavo e pensavo che forse questo fosse qualcos’altro che dovremmo esplorare. Quando ripenso a quelle corrispondenze… mi fanno davvero arrabbiare”.

Phelps non ha trovato alcun sollievo con la terapia, ricordando che anche il suo terapeuta si chiedeva perché lo stesse facendo, poiché il suo terapeuta non poteva curare il suo dolore fisico. Quindi, Phelps si è rivolta a un’amica che è un medico, che le ha consigliato di sottoporsi a una risonanza magnetica e una colonscopia. Ma il medico gastrointestinale che avrebbe somministrato questi esami non ha potuto vederla fino a luglio.

Nel frattempo, ha visitato un naturopata che ha ordinato una risonanza magnetica per il bacino inferiore di Phelps. La risonanza magnetica sembrava negativa per il cancro e anche lei ha avuto un terzo esame rettale che non ha trovato nulla.

“Non pensavo affatto di avere il cancro. Ho fatto così tanti test”, ha detto Phelps. “Il medico di base mi ha anche detto … ‘Penso che tu abbia danni ai nervi a causa del parto.'”

Tuttavia, ha deciso di mantenere l’appuntamento alla fine di luglio.

“Il (medico GI) non ha nemmeno fatto un esame. Disse: ‘Hai sofferto abbastanza. Faremo solo una colonscopia'”, ha detto.

Il 31 luglio 2020, Phelps ha appreso di avere un cancro del colon-retto, che in seguito è stato determinato come stadio 4.

“Ricordo di aver singhiozzato in modo incontrollabile pensando che sarei morto e avrei lasciato mio figlio che aveva poco più di 4 mesi da solo con mio marito. E ho anche avuto un figlio di 3 anni”, ha detto. “Ero solo in stato di shock letteralmente sul pavimento a singhiozzare.”

Cancro colorettale nei giovani

Storicamente, il cancro del colon-retto ha colpito le persone anziane, ha affermato il dott. Fola May, consulente medico dell’organizzazione benefica Fight Colorectal Cancer e direttore associato del Kaiser Permanente Center for Health Equity presso l’Università della California, Los Angeles.

Ma “quando osserviamo i dati negli Stati Uniti dall’inizio degli anni ’90, abbiamo avuto un aumento del 45% del numero di persone sotto i 50 anni che contraggono il cancro del colon-retto”, ha detto May a OGGI. “Dobbiamo essere alla ricerca di questa malattia nelle persone tra i 40 ei 50 anni”.

Il motivo esatto di questo cambiamento non è chiaro, ma gli esperti hanno alcune idee. Ad esempio, è improbabile che un numero maggiore di giovani sviluppi il cancro del colon-retto a causa della loro genetica, poiché l’aumento è avvenuto troppo rapidamente. “Abbiamo visto questo cambiamento nel corso di una generazione”, ha spiegato May.

Ha detto che la teoria prevalente è una combinazione di fattori ambientali, come la dieta. Ma i ricercatori stanno esaminando altre possibili correlazioni, come avere un certo numero di infezioni da bambino e se una persona è stata allattata al seno, ha detto May.

“Una cosa sappiamo per certo che è l’ambiente”, ha aggiunto.

La Task Force dei servizi preventivi degli Stati Uniti raccomanda alle persone di iniziare screening per il cancro del colon-retto a partire dai 45 anni; fino al 2021 era a 50 anni. Le persone con una storia familiare di cancro del colon-retto dovrebbero iniziare lo screening prima. il il gold standard dello screening è una colonscopiama molti si sentono diffidenti nel subirne uno.

“Di punto in bianco, le persone hanno un’associazione con il dolore e il disagio. Mi piace sottolineare alle persone: questa procedura è indolore”, ha detto May. “Abbiamo fatto addormentare completamente i pazienti. Probabilmente avrai il miglior sonno della tua vita.

May ha detto che ci sono kit a casa che le persone possono provare se sono troppo schizzinosi nel sottoporsi alla colonscopia, aggiungendo: “Il test migliore è quello che dovrai fare”.

May incoraggia le persone che manifestano sintomi di cancro del colon-retto, indipendentemente dall’età, a parlare con il proprio medico. Questi includono:

Le persone spesso esitano a parlare dei loro movimenti intestinali, del retto e dell’ano. May spera che le persone si sentiranno più a loro agio nel discutere di eventuali cambiamenti dei sintomi con i loro medici e persino con i propri cari per aumentare la consapevolezza del cancro del colon-retto.

“C’è un enorme stigma su questa parte del corpo e parte di esso è dovuto al fatto che è associato a cacca e feci, che sono cose sporche”, ha detto May. “Il cancro del colon-retto colpisce tutti… non importa la tua razza, il tuo background.”

Imparare a convivere con le conseguenze del trattamento

Il cancro di Phelps si era metastatizzato al fegato e lei è stata sottoposta a chemioterapia e radioterapia sul suo tumore primario. Le cellule tumorali sono rimaste e nell’aprile 2021 ha subito un intervento chirurgico di 18 ore.

“Hanno davvero dovuto tagliarmi e scavare il bacino”, ha detto Phelps. “Ho perso il mio retto, il mio perineo, due terzi della mia vagina. Il mio utero e le ovaie sono stati tutti rimossi e ho subito un intervento chirurgico ricostruttivo con un lembo fatto di tessuto dalla mia coscia.

I medici hanno anche rimosso parte del cancro e ora ha una sacca per colostomia permanente. Tuttavia, le cellule tumorali sono rimaste e ha ripreso la chemioterapia da gennaio a maggio 2022. Per mesi non è riuscita a sedersi su una sedia senza dolore. Aveva bisogno di trattamenti aggiuntivi perché le sue ferite non stavano guarendo. Come parte del recupero, aveva bisogno di una terapia fisica del pavimento pelvico e di una terapia fisica regolare per imparare di nuovo a camminare a causa della rimozione della pelle dalla coscia.

“Mio marito ed io solo di recente siamo stati in grado di fare sesso. Ho ancora dolore (seduto a gambe incrociate)”, ha detto. “Ora posso sedermi su una sedia senza dolore.”

Affrontare i cambiamenti del suo corpo è stato difficile.

“Ho avuto molti problemi fisici e molto lutto per il mio vecchio corpo, per non avere una stomia, per non avere cicatrici su tutto l’addome”, ha detto Phelps. “Ho deciso che se questo è quello che sono, ne trarrò il meglio”.

Tutte le recenti scansioni di Phelps sono state stabili, ma ha ancora alcuni tumori al fegato che sono troppo piccoli per essere operati. Se crescono, avranno bisogno di più interventi chirurgici per rimuoverli.

Spera che la sua storia incoraggi gli altri a difendere la loro salute e ad essere sottoposti a screening per il cancro del colon-retto. Dopo la sua diagnosi, suo fratello, che allora aveva 33 anni, è stato sottoposto a colonscopia e i medici hanno rimosso i polipi precancerosi.

“È stato salvato da tutto questo dolore”, ha detto. “Se puoi essere sottoposto a screening, puoi prevenire tutto questo intervento chirurgico e tutto ciò che ho subito. Accidenti. Se l’avessi beccato quando avevo 35 anni, sarebbe stata una storia completamente diversa”.

Questo articolo è stato originariamente pubblicato su TODAY.com

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