In poche settimane, è diventato molto più difficile essere ottimisti sui San Diego Padres, che hanno goduto di un breve regno come la squadra più bella del baseball subito dopo aver acquisito Juan Soto e anche Josh Bell, Josh Hader e Brandon Drury alla scadenza dello scambio. Da quelle mosse, ci sono state cattive notizie sia dentro che fuori dal campo. Immediatamente per la squadra è stata la prestazione dannosa di Hader, poiché l’ex lanciatore di soccorso a luci spente ha un’ERA di, seriamente, 19,06 nelle sue otto apparizioni con i Padres finora. Ma ancora più frustrante e di grande impatto a lungo termine è stato quello di Fernando Tatis Jr. Sospensione di 80 partite PED che è sceso in agosto 12; Tatis era stato fuori tutto l’anno per un infortunio al polso, ma il suo sperato ritorno verso la fine di questa stagione ha alimentato il fuoco dei Padres, dando loro la convinzione che, per quanto bravi fossero, avrebbero potuto essere ancora meglio al momento dei playoff .

Queste gravi battute d’arresto potrebbero essere almeno trascurate a breve termine se l’attuale squadra di Padres stesse portando a termine il lavoro, ma nella migliore delle ipotesi stanno raggiungendo solo a malincuore un voto positivo. Dalla loro prima partita con Soto in formazione il 18 agosto 3, i Padres sono andati solo 13-13. Sebbene Hader sia crollato in modo più spettacolare, i fantastici pipistrelli non Soto aggiunti dai Padres hanno anche visto un enorme calo rispetto a ciò che stavano facendo con le loro vecchie squadre, poiché l’OPS di Drury è diminuito da .855 a Cincy a .628 a San Diego, mentre Bell ha messo .877 a Washington e solo .612 finora nella sua nuova squadra. (Anche la potenza di Soto è diminuita con l’home park adatto ai lanciatori, ma in nessun modo nella stessa misura.) E mentre i Brewers hanno giocato peggio di così e hanno permesso a San Diego di mantenere quello che ora è un vantaggio di 2,5 partite in finale slot per wild card, .500 baseball senza una reale possibilità di migliorare il roster non è ciò che nessuno immaginava dopo la vittoria inaugurale dei Padres dal nuovo look.

Ma le pause sono andate a favore di San Diego negli ultimi giorni, che hanno portato tre vittorie consecutive in una corsa sui Giants. In una partita del lunedì sera che includeva un lungo ritardo per interruzione di corrente, Bell e Drury sono riusciti a costruire un vantaggio che è sopravvissuto a malapena alle lotte dell’ottavo inning del lanciatore di soccorso Robert Suárez. Martedì, Blake Snell ha dato il tono con sei inning di shutout, i Padres hanno approfittato di alcuni errori dei Giants e ancora una volta il bullpen ha resistito a malapena per una vittoria per 4-3. Mercoledì ha visto i Padres prendere un vantaggio di 5-0 grazie soprattutto ad alcuni grandi successi di Manny Machado, e anche se i Giants hanno scheggiato sia Joe Musgrove che il soccorritore Adrian Morejón, Hader è arrivato per i suoi primi tiri da quando è stato distrutto in Kansas City domenica e ha concluso la partita con il pareggio bloccato al secondo posto.

Questo conta come progresso! Ma c’è ancora molto spazio per migliorare e non molto tempo per risolvere i molti nodi dei Padres. La mazza di Machado sta facendo miracoli, come ha fatto tutto l’anno, e ci sono ragazzi sotto di lui come Trent Grisham e Jake Cronenworth che potresti immaginare di diventare hot per una serie, ma anche con i componenti aggiuntivi (o forse proprio per loro, nel casi non Soto) questo reato non può essere all’altezza del modo in cui Cardinals, Dodgers e Braves stanno facendo colpi a fine stagione. Il lancio, sebbene migliore, è stato preoccupantemente incoerente nonostante un sacco di talenti affermati sul libro paga, e non sembrano in grado di battere i Mets o anche uno staff di Phillies a pieno titolo in una serie di playoff. La più grande bandiera rossa, se non credi nella fortuna, è che i Padres sono i migliori 26-13 della MLB nelle partite decise da un punto, il che è un enorme impulso in classifica che non viene da nessun baseball definitivo -Giocare la superiorità.

Fa schifo, davvero, che San Diego abbia fatto più sforzi di chiunque altro per manifestare una squadra fantastica per la corsa allungata e si sia invece rivelata giustamente l’ultima squadra della National League. Ma ci sono ancora 30 partite da giocare che possono, nel migliore dei casi, dare ai Padres una rinnovata fiducia in vista di ottobre o, nel peggiore dei casi, far crollare completamente il loro anno. In particolare, a partire da venerdì, i Padres si recheranno a Los Angeles per la prima delle tre serie ancora in programma contro i Dodgers quest’anno. La squadra più vincente del baseball ha trascorso l’intera stagione giocando come metro per altre aspiranti World Series, e questi incontri non saranno diversi. Finora in questa stagione, i Padres hanno ottenuto solo due vittorie su 10 contro i Dodgers, inclusa una spazzata di tre partite all’inizio di agosto dove sono stati bastonati da un punteggio combinato di 20-4. Possono ancora arrivare ai playoff, immagino, se si ripetono per tutto settembre, ma sarà impossibile prenderli sul serio come una vera minaccia per i migliori. I Padres hanno la posta in gioco più alta e più da perdere di chiunque altro abbia giocato in questo ultimo mese della stagione. Per il bene del futuro della costruzione del roster e dell’assunzione di rischi della MLB, spero che trovino il loro ritmo.

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