Non c’era un finale da favola per Serena Williams agli US Open.

La 23 volte campionessa maggiore in singolo è stata eliminata dal torneo che ha vinto sei volte con una sconfitta per 7-5, 6-7 (4) e 6-1 contro Ajla Tomljanović venerdì sera davanti a una folla scrosciante di quasi 24.000 spettatori all’Arthur Ashe Palcoscenico.

La Williams, che ha partecipato al suo presunto evento d’addio al 605° posto e con una sola vittoria in quasi 15 mesi, era tornata indietro negli anni nella sua prima settimana a Flushing Meadows con una serie di spettacoli vintage sotto le luci del più grande stadio di tennis del mondo. Questo, un emozionante incontro avanti e indietro di alta qualità e intensità che si è svolto in più di tre ore, è stata in qualche modo la sua performance più entusiasmante di tutte.

Ha respinto Tomljanović con servizi a 185 km/h e colpi da fondo piatto che sono esplosi dalle corde. È arrivata a rete, ha scivolato per il campo con una fluidità che si pensava fosse scomparsa da tempo e ha punteggiato i vincitori con ruggiti gutturali. Ma Tomljanović, una 29enne australiana classificata al 46° posto, è stata sconvolta da una folla che ha esultato per i suoi errori ed errori di servizio, dando il meglio che ha ottenuto e mantenendo alto il suo livello quando la Williams si è rafforzata.

Sotto 3-5 nell’apertura con la Williams in servizio per il set, il quarto di finale di Wimbledon ha vinto quattro partite consecutive per mettere in palio il vantaggio iniziale. Poi, da uno svantaggio di 0-4 e 2-5 nel secondo, ha combattuto contro quattro set point prima di inchinarsi finalmente al tie-break, ma non prima di estendere l’atto centrale a 83 minuti faticosi e far spendere il suo avversario di 40 anni preziose riserve di energia.

Dopo che Tomljanović è stato subito rotto per aprire la decisione, ha snocciolato sei partite di fila per sbattere la porta alla star americana in quello che dovrebbe essere il torneo finale dei suoi trascendenti 27 anni di carriera professionale. Anche alla morte Williams non se ne andò in silenzio. In un’ultima dimostrazione del suo indomito spirito combattivo e della sua titanica autostima, ha evitato non meno di cinque match point, ciascuno dei quali ha provocato ruggiti assordanti, prima di ottenere finalmente un dritto di avvicinamento il sesto dopo 3 ore e 5 minuti.

“Ci ho provato, Ajla ha solo giocato un po’ [better]”, ha detto Williams, combattendo tra le lacrime. “Grazie papà. So che stai guardando. Grazie mamma. Tutto è iniziato con i miei genitori e si meritano tutto.

“Non sarei Serena se non ci fosse Venere, quindi grazie, Venere. È l’unica ragione per cui Serena Williams è mai esistita.

“È stato un viaggio divertente. Sono solo così grato a ogni singola persona che abbia mai detto “Vai Serena” nella loro vita. Mi hai portato qui.»

Ajla Tomljanovic e Serena Williams si stringono la mano a rete dopo il loro match.
Ajla Tomljanovic e Serena Williams si stringono la mano a rete dopo il loro match. Fotografia: Robert Prange/Getty Images

La Williams, che compie 41 anni in poche settimane e ha giocato con parsimonia nelle ultime due stagioni a causa di un infortunio al tendine del ginocchio, sembrava molto al di sotto del suo standard in una sconfitta al primo turno a Wimbledon di quest’anno contro un giocatore classificato al di fuori dei primi 100. È apparsa ancora più fuori dalla sua profondità in un paio di sconfitte unilaterali agli eventi di ottimizzazione degli US Open dopo aver ha annunciato i suoi piani per andare in pensione lo scorso mese.

Ma la sua forma risorgente nel Queens ha lasciato molti a chiedersi se sia davvero pronta ad andarsene, nessuno più della stessa Williams, che ha fortemente accennato che gli US Open di quest’anno saranno il suo evento finale. Anche dopo la partita di venerdì, ha mantenuto la sua vaga virata quando le è stato chiesto e alludeva al prossimo Grande Slam in calendario: “Non lo so, non ci penso [playing again]. Tuttavia, ho sempre amato l’Australia”.

“Chiaramente sono ancora capace, [but] ci vuole molto di più”, ha aggiunto. “Sono pronta a, tipo, essere una mamma, esplorare una versione diversa di Serena.”

Tomljanovic, straordinariamente in bilico, che domenica è passato a un incontro del quarto turno contro Liudmila Samsonova, ha riflettuto sul momento “surreale” subito dopo.

“Mi dispiace davvero solo perché amo Serena tanto quanto voi ragazzi”, ha detto. “Quello che ha fatto per lo sport del tennis è incredibile. Non avrei mai pensato che avrei avuto la possibilità di interpretarla nella sua ultima partita quando da bambino guardavo tutte quelle finali.

Ha aggiunto: “L’ho semplicemente bloccato [the crowd] per quanto ho potuto. Mi è arrivato un paio di volte internamente. Non l’ho presa sul personale perché, voglio dire, avrei fatto il tifo anche per Serena, se non l’avessi interpretata. Ma non è stato sicuramente facile. Non c’era altro modo.”

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