Stanchi di aspettare che i commissari prendessero una decisione sull’ampliamento del College Football Playoff, gli 11 presidenti e cancellieri che compongono il consiglio di amministrazione del CFP hanno preso il controllo venerdì con un voto unanime per espandere il campo a 12 squadre nel 2026.

I presidenti hanno fortemente esortato i commissari a provare a implementare il nuovo formato non appena 2024. I 10 commissari di FBS e il direttore atletico di Notre Dame Jack Swarbrick si incontreranno la prossima settimana a Irving, in Texas, per avviare quella discussione.

Dopo più di un anno di indecisioni e incontri di persona improduttivi, il cambiamento monumentale della post-stagione di questo sport è avvenuto rapidamente, in un incontro virtuale di un’ora.

Come hanno finalmente raggiunto un accordo? Chi beneficia di più del nuovo contratto? E cosa viene dopo?

Heather Dinich, Adam Rittenberg e Pete Thamel analizzano tutto.

Perché si stanno espandendo ora?

La radice di questa espansione, come la maggior parte delle cose negli sport universitari, risale al denaro.

Due settimane fa, quando il Consiglio di amministrazione ha tenuto una chiamata non programmata per organizzare questo momento, c’era un tono tra i presidenti durante la chiamata che stavano lasciando troppi soldi sul tavolo. Il costo della mancata espansione per gli ultimi due anni dell’attuale contratto dei playoff del College Football è stato stimato in $ 450 milioni. E una fonte ha detto a ESPN che lasciare così tanti soldi sul tavolo era la motivazione per impegnarsi nuovamente. È certo che ci sarà un playoff a 12 squadre dopo il 2026. Le prossime settimane dovrebbero determinare se possono o meno elaborare la logistica in tempo per implementarla prima.

Alla domanda sul perché ora, nel fine settimana del venerdì o del Labor Day e all’apertura della stagione calcistica del college, il presidente dello stato del Mississippi e presidente del consiglio di amministrazione della CFP Mark Keenum ha detto: “È ora”.

“È ora di prendere una decisione”, ha detto. “Dobbiamo dare una direzione ai nostri commissari. Ci siamo sentiti come se dovessimo dare loro un definitivo: ‘Ecco dove siamo. È qui che pensiamo che il football universitario debba essere diretto per quanto riguarda i playoff per il nostro campione nazionale .’ … Credo che i nostri commissari abbiano bisogno di questa direzione da questo consiglio, e quindi sono lieto che siamo stati in grado di dargliela oggi”. — Thamel

Come sono finiti a 12 su 8 o 16?

C’è sempre stato un forte sostegno sia a livello presidenziale che di commissario per 12 squadre, e in parte è perché a loro piace l’addio al primo turno per le prime quattro teste di serie, ma anche per la logistica praticabile nel calendario generale del football universitario. Mentre c’erano alcuni che volevano almeno considerare la possibilità di un formato a 16 squadre, semplicemente non c’era abbastanza interesse.

“Inizi a scendere in alcuni dettagli e logistica … e poi qualcuno ha detto: ‘Beh, perché non possiamo pensare ad altre opzioni?'”, ha detto Keenum. “Beh, lo dirò, tutti i presidenti credono che il formato a 12 squadre sia la cosa giusta da fare, per questa volta, in questo momento”. –Dinich

In che modo ciò influirà sul futuro riallineamento della conferenza?

Il più grande riverbero è che le sei offerte generali serviranno da esca per mantenere Notre Dame indipendente nell’immediato futuro. Con un chiaro accesso ai playoff e la NBC che sembra motivata a mantenere Notre Dame ora che ha una fetta dei Big Ten, i due più grandi poli dell’indipendenza irlandese sembrano fissati per l’immediato futuro.

Per quanto riguarda il resto del football universitario, questa è una domanda affascinante. Il divario di denaro tra il Power Two dei Big Ten e la SEC rimane ampio. Ci saranno sempre scuole motivate che si contenderanno per unirsi a quei campionati. Ma il fatto che ci saranno offerte automatiche per i primi sei campioni della conferenza aggiunge uno strato di certezza a campionati come il Pac-12 e il Big 12 che sono stati danneggiati da recenti difetti. Olisticamente, aiuta lo sport. Il riallineamento avverrebbe non correlato all’accesso ai playoff. — Thamel

Chi beneficia maggiormente di un playoff esteso? Fa male a qualcuno?

La SEC ha avuto il maggior numero di presenze (10), vittorie (14) e campionati (5) durante l’era CFP e probabilmente migliorerà la sua quota di campo con un massimo di sette slot disponibili. Sebbene il commissario Greg Sankey abbia ripetutamente affermato che il campionato andava bene con un playoff a quattro squadre, il numero di programmi compatibili con CFP nella sua lega, oltre alle aggiunte di Oklahoma e Texas, ha aumentato la necessità di accesso. Anche i Big Ten ne trarranno vantaggio, poiché il campionato ha riempito la top-12 della classifica finale CFP, ma ha avuto solo sei presenze totali da parte di tre squadre nel modello a quattro squadre.

Il modello segna anche una vittoria significativa per le conferenze del Gruppo delle 5, che lo scorso anno hanno prodotto il loro primo partecipante CFP nel sistema a quattro squadre (Cincinnati) e hanno sostenuto all’unanimità la proposta a 12 squadre. Almeno un programma del Gruppo da 5 effettuerà i playoff a 12 squadre ogni anno e i profili migliorati di leghe come AAC e Sun Belt aumenteranno le possibilità di due partecipanti del Gruppo da 5 in alcuni anni. Sebbene i partecipanti al Gruppo di 5 saranno probabilmente squadre in trasferta che giocheranno negli incontri del primo turno, finalmente hanno un vero posto al tavolo.

Il voto è una buona notizia per Notre Dame, che avrà sei punti di accesso invece di quattro. Il direttore di atletica leggera Jack Swarbrick faceva parte del gruppo di lavoro di quattro uomini che nel giugno 2021 ha presentato il modello a 12 squadre, che è stato successivamente adottato. Rimase un ardente sostenitore e alleato di Sankey e altri durante i tesi incontri dei commissari che seguirono.

Non ci sono perdenti evidenti in un playoff allargato, anche se la distribuzione annuale delle squadre potrebbe rafforzare il divario tra la SEC e i Big Ten e le altre conferenze di potere. Un modello che garantisce posti per i sei campioni della conferenza con il punteggio più alto crea la possibilità che campionati come Pac-12, Big 12 o ACC vengano completamente esclusi, il che pungerebbe in diversi modi. Il Pac-12 non ha una squadra CFP dal 2016, mentre l’unico partecipante CFP dei Big 12, l’Oklahoma, partirà presto per la SEC. Ma un sistema post-stagionale che triplichi il numero di spot dovrebbe, in teoria, aiutare ogni power league.

— Rittenberg

Cosa significa questo per l’indipendenza di Notre Dame?

La forte preferenza di Notre Dame è di rimanere un FBS indipendente anche in futuro. L’indipendenza del calcio è fondamentale per l’identità dell’università, e c’è una convinzione intorno all’atletica del college che Swarbrick e il presidente Rev. John Jenkins, entrambi 68 anni, non vogliono essere i leader a rinunciare a quello status prima di ritirarsi.

Il contributo e il supporto di Swarbrick per il modello a 12 squadre sottolineano la sua convinzione che consentirà a Notre Dame di mantenere la sua posizione pur avendo l’accesso necessario per competere per i campionati nazionali. Mentre alcune parti interessate ai playoff sono state meno disposte a scendere a compromessi, Notre Dame ha approvato un sistema in cui non avrebbe mai ricevuto un addio al primo turno, rendendo il percorso verso un campionato significativamente più difficile.

Notre Dame rimarrà un obiettivo di espansione per qualsiasi lega, vale a dire il Big Ten, che ha agognato la scuola per decenni. Ma Notre Dame è meno motivata dal denaro rispetto ad altri candidati all’espansione e ha lasciato milioni sul tavolo per rimanere indipendente nel calcio. Notre Dame era sempre più propenso a partecipare a una conferenza a causa di problemi di accesso ai playoff o dell’incapacità di creare un programma competitivo a livello nazionale. Sebbene i problemi di programmazione possano aumentare a causa del riallineamento, Notre Dame è posizionata per competere regolarmente per uno dei sei posti ampi. Notre Dame ha fatto due volte la CFP a quattro squadre ed è arrivata tra i primi 15 della classifica finale della CFP ogni anno dal 2017.

— Rittenberg

È l’ultima volta che vediamo l’espansione dei playoff?

Una delle tante domande senza risposta è quanto durerà il prossimo contratto, il che aiuterà a determinare quanto siano impegnati i presidenti in questo formato. L’attuale contratto era di 12 anni, e potrebbero essere solo 10 prima che cambino campo a quattro squadre. Se c’è una cosa che è certa dell’atletica leggera del college, è che nulla è certo per un certo periodo di tempo.

Keenum non ha potuto fare a meno di ridere un po’ quando ha fatto riferimento al suo allenatore, Mike Leach, che ha dichiarato pubblicamente e ripetutamente di essere a favore di un formato a 64 squadre.

“Saremo sempre in una squadra di 12 [format]? Non posso rispondere “, ha detto Keenum. “Continuiamo a cercare modi per migliorare ulteriormente i playoff in futuro … E mio Dio, ho un allenatore di calcio che pensa che dovremmo avere un playoff a 64 squadre. Voglio dire, è quello che crede, quindi il mio punto è che ci sarà sempre spazio per migliorare”. –Dinich

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